Coleotteri, grandi e piccoli insetti corazzati


I coleotteri sono un ordine di insetti che costituisce il più grande raggruppamento sistematico tra tutti gli organismi viventi. Si suppone che sul pianeta vivano circa 350.000 specie ma secondo gli scienziati ancora molte devono essere scoperte. Addirittura alcuni studiosi ritengono che il numero di specie compreso nell‘ordine dei coleotteri sarebbe superiore al numero di tutte le altre specie animali. La complessità di questo raggruppamento, pur omogeneo, e le parziali conoscenze a tutt'oggi raggiunte, fanno sì che la sistematica interna dei coleotteri sia in continua revisione. Il nome Coleoptera fu coniato da Aristotele; la parola è di origine greca, ed è costituita dal termine coleos (fodero) e pteron (ala), infatti, le ali anteriori di questi insetti, dette elitre da elytron (involucro), sono fortemente sclerificate e quindi non svolgono più la funzione del volo ma proteggono le ali posteriori e l'addome. Quasi tutti i coleotteri presentano tutt’ora ali di questo tipo.
In alcuni casi, tipicamente in famiglie come carabidi i curculionidi, si è persa la capacità di volare e con essa le ali posteriori si sono ridotte a moncherini o sono scomparse del tutto (atterismo). In poche famiglie si è persa non solo la capacità di volare, ma anche le elitre stesse. I Coleotteri sono diffusi in tutti i continenti (ad esclusione delle sole regioni polari) e la loro evoluzione è cominciata circa 265 milioni di anni fa. Considerando la diversità e numerosità di specie, l'anatomia dei Coleotteri è piuttosto uniforme. Con una lunghezza media di 170 mm, Titanus giganteus (nativo dell'Amazzonia) è la specie più grande di coleotteri al mondo, mentre al genere Goliathus appartengono i più pesanti, potendo arrivare anche a 100 grammi di peso. Delle circa 8.000 specie europee, il più grande è il Cervo volante (Lucanus cervus).

 

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